Por qué algunas infecciones por COVID-19 pueden ser asintomáticas pero no exentas de daños

Los científicos están estudiando las posibles consecuencias del COVID-19 asintomático y cuántas personas pueden sufrir problemas de salud a largo plazo. FOTO: GETTY IMAGES.

By AMY MCKEEVER, NAT GEO
1 DE SEPTIEMBRE DE 2021

Eric Topol se preocupó cuando vio por primera vez las imágenes de los pulmones de las personas que se habían infectado con COVID-19 a bordo del Diamond Princess, un crucero que estuvo en cuarentena frente a la costa de Japón en las primeras semanas de la pandemia.

Un estudio de 104 pasajeros descubrió que 76 de ellos tenían COVID pero eran asintomáticos. De ese grupo, las tomografías computarizadas mostraron que el 54% tenía anomalías pulmonares: manchas grises conocidas como opacidades de vidrio deslustrado que indican la acumulación de líquido en los pulmones.

Estas tomografías eran “inquietantes”, escribió Topol, fundador y director del Scripps Research Translational Institute, junto con el coautor Daniel Oran, en una revisión narrativa de la enfermedad asintomática publicada en Annals of Internal Medicine. “Si se confirma, este hallazgo sugiere que la ausencia de síntomas podría no significar necesariamente la ausencia de daño”.

En Estados Unidos se han registrado casi 40 millones de infecciones por COVID-19 desde el inicio de la pandemia. Un estudio reciente estimó que un asombroso 35% de todas las infecciones por COVID-19 son asintomáticas. “Por eso es importante saber si se trata de una vulnerabilidad”, afirma Topol.

Pero Topol dice que no ha visto ningún otro estudio que investigue las anomalías pulmonares en personas asintomáticas en el más de un año y medio transcurrido desde que se documentaron por primera vez los casos de Diamond Princess. “Es como si hubiéramos renunciado a ello”.

Sostiene que la enfermedad asintomática no ha recibido la atención que debería en medio de la carrera por tratar la enfermedad grave y desarrollar vacunas para prevenirla. Como resultado, los científicos siguen sin saber las consecuencias potenciales de las infecciones asintomáticas, o cuántas personas las sufren.

Un obstáculo que los científicos temen que pueda impedirles comprender realmente el alcance del problema es que resulta increíblemente difícil determinar cuántas personas han sufrido infecciones asintomáticas. “Probablemente hay un grupo de personas que han padecido la enfermedad de forma asintomática pero que nunca se han sometido a las pruebas, por lo que no saben que tenían COVID en ese momento”, afirma Ann Parker, profesora adjunta de medicina en el Johns Hopkins y especialista en la atención postoperatoria de COVID-19.

Aun así, existen pruebas de que la enfermedad asintomática puede causar daños graves en algunas personas, como coágulos sanguíneos, daños cardíacos, un misterioso trastorno inflamatorio y una larga COVID, el síndrome caracterizado por una serie de síntomas que van desde las dificultades respiratorias hasta la niebla cerebral que persisten después de una infección. A continuación se presenta lo que los científicos saben hasta ahora sobre los efectos de la COVID-19 asintomática y lo que todavía están tratando de averiguar.

Inflamación del corazón y coágulos de sangre
Al igual que las exploraciones por imagen han revelado daños en los pulmones de personas asintomáticas, las exploraciones torácicas también han mostrado anomalías en el corazón y la sangre de personas con infecciones asintomáticas, incluyendo coágulos de sangre e inflamación.

El Thrombosis Journal y otras publicaciones han descrito varios casos de coágulos sanguíneos en los riñones, los pulmones y el cerebro de personas que no habían tenido ningún síntoma. Cuando estos grumos gelatinosos se atascan en una vena, impiden que un órgano reciba la sangre que necesita para funcionar, lo que puede provocar convulsiones, accidentes cerebrovasculares, infartos de miocardio y la muerte.

Se han registrado relativamente pocos casos de este tipo, y no está claro si algunos pacientes podrían haber tenido otros problemas subyacentes que podrían haber causado un coágulo. Pero los investigadores del Estado de Washington que informaron sobre un caso de coágulo sanguíneo renal escriben que “sugiere que los trombos inexplicables en pacientes por lo demás asintomáticos pueden ser un resultado directo de la infección por COVID-19, y sirve como una llamada de atención para que los médicos de los servicios de urgencias traten los eventos trombóticos inexplicables como evidencia de COVID-19”.

Mientras tanto, los estudios también sugieren que las infecciones asintomáticas podrían estar causando daños al corazón. En mayo, las resonancias magnéticas cardíacas realizadas a 1.600 atletas universitarios que habían dado positivo en la prueba de COVID-19 revelaron evidencias de miocarditis, o inflamación del músculo cardíaco, en 37 personas, 28 de las cuales no habían presentado ningún síntoma, afirma Saurabh Rajpal, especialista en enfermedades cardiovasculares de la Universidad Estatal de Ohio y autor principal del estudio.

La miocarditis puede causar síntomas como dolor en el pecho, palpitaciones y desmayos, pero a veces no produce ningún síntoma. Rajpal dice que, aunque los atletas del estudio eran asintomáticos, “los cambios en la resonancia magnética eran similares o casi iguales a los de los que tenían miocarditis clínica o sintomática”.

Aunque estas exploraciones torácicas son preocupantes, Rajpal afirma que los científicos aún no saben qué significan en última instancia para la salud de los pacientes asintomáticos. Es posible que la miocarditis se resuelva con el tiempo -tal vez incluso antes de que los pacientes sepan que la tienen- o que se convierta en un problema de salud más grave a largo plazo. Es necesario realizar estudios a largo plazo para averiguarlo.

La inflamación del corazón de los atletas también podría no tener ninguna relación con su infección por COVID-19. Los científicos tendrían que comparar los escáneres con un conjunto tomado justo antes de que el individuo se infectara con COVID-19. Por lo tanto, Rajpal dice que todavía hay que averiguar eso.

COVID largo
Además, las personas con infecciones asintomáticas corren el riesgo de convertirse en los llamados COVID-19 largos, un síndrome cuya definición ha sido difícil de precisar, ya que puede incluir cualquier combinación de síntomas diversos y a menudo superpuestos, como dolor, dificultades respiratorias, fatiga, niebla cerebral, mareos, trastornos del sueño e hipertensión.

“Existe el mito de que sólo se produce en el COVID grave, y obviamente ocurre con mucha más frecuencia en el COVID leve”, afirma Topol.

Linda Geng, codirectora de la Clínica de Síndrome COVID-19 Post-Aguda de Stanford Health Care, está de acuerdo. “En realidad, no existe un gran factor predictivo sobre la gravedad de la enfermedad en la fase aguda y si se va a padecer COVID largo”, afirma. “Y el COVID largo puede ser bastante debilitante, y no sabemos cuál es el punto final de quienes lo padecen”.

Los estudios que intentan evaluar cuántas infecciones asintomáticas son responsables de los síntomas de COVID prolongado han sido variados. FAIR Health, una organización nacional sin ánimo de lucro dedicada a la atención sanitaria, descubrió, a partir de un análisis de las reclamaciones de asistencia sanitaria, que aproximadamente una quinta parte de los pacientes asintomáticos se convertían en enfermos de larga duración. Otro estudio, que está en fase de revisión por pares, utilizó datos de las historias clínicas electrónicas de la Universidad de California y estimó que esa cifra podría llegar al 32%.

Melissa Pinto, coautora de este último estudio y profesora asociada de la Escuela de Enfermería Sue & Bill Gross de la Universidad de California en Irvine, dice que los investigadores examinaron los registros sanitarios de personas que dieron positivo en la prueba de COVID-19 pero que no habían informado de los síntomas en el momento de la infección, sólo para acudir más tarde con síntomas asociados a la COVID-19 de larga duración. Para asegurarse de que identificaban a las personas que habían dado positivo en el COVID-19, los investigadores excluyeron a todos los que tuvieran una enfermedad preexistente que pudiera explicar sus síntomas posteriores.

“Esto no es de otra enfermedad crónica”, dice. “Son síntomas nuevos”.

Pero no está claro lo precisas que pueden ser estas estimaciones. Pinto dice que algunos viajeros de larga duración son cautelosos de buscar atención después de tener sus síntomas descartados por los médicos que no estaban familiarizados con el síndrome de larga COVID-19. Por eso cree que las tasas de infecciones asintomáticas entre los viajeros de larga distancia son una subestimación.

Anecdóticamente, Geng y Parker dicen que, aunque han visto muchos pacientes con síntomas leves que inicialmente pasaron desapercibidos, han tenido poca experiencia en el tratamiento de pacientes que eran realmente asintomáticos.

“Vimos muchos pacientes que no pensaban que tenían síntomas, excepto en retrospectiva, porque descubrieron que habían dado positivo”, dice Geng. “Como han tenido estos síntomas inexplicables durante mucho tiempo de lo que se presume que es COVID, piensan, bueno, tal vez eso no era alergia”.

Pero cree que la mayoría de las personas que eran realmente asintomáticas es poco probable que se hayan hecho las pruebas y, por lo tanto, no pensarían en consultar a un especialista en atención post-COVID-19 si empezaran a experimentar síntomas inexplicables como niebla cerebral y mareos.

Parker afirma que, en última instancia, los médicos siguen tratando de comprender los amplios síntomas que se observan en los pacientes de larga duración. “Cuando un paciente viene a vernos, hacemos una evaluación muy completa porque todavía no sabemos exactamente qué atribuir a COVID y qué podría ser un síndrome subyacente preexistente”, dice. “Lo último que quiero que ocurra es decir a un paciente: sí, esto es porque has tenido COVID y pasar por alto algo más que podríamos haber abordado”.

Misteriosa inflamación en los niños
Los médicos también han visto manifestaciones clínicas preocupantes de la COVID-19 asintomática en niños. Al principio de la pandemia, surgieron informes sobre un raro y misterioso síndrome inflamatorio similar a la enfermedad de Kawasaki que suele aparecer semanas después de la infección inicial.

“Seis semanas después, estas personas, especialmente los niños, desarrollan una inflamación en todo su cuerpo”, dice Rajpal.

La enfermedad -ahora llamada síndrome inflamatorio multisistémico en niños, o MIS-C- suele causar fiebre, erupciones, dolor abdominal, vómitos y diarrea. Puede tener efectos nocivos en múltiples órganos, desde el corazón que tiene problemas para bombear la sangre hasta los pulmones que quedan cicatrizados. Suele darse en niños menores de 14 años, aunque también se han diagnosticado adultos con este síndrome.

El SMI-C es increíblemente raro. Kanwal Farooqi, profesor adjunto de pediatría del Colegio de Médicos y Cirujanos Vagelos de la Universidad de Columbia, afirma que menos del uno por ciento de los pacientes pediátricos con COVID-19 presentan algún tipo de enfermedad crítica, y el MIS-C es sólo uno de ellos. Sin embargo, las infecciones asintomáticas desempeñan un papel en el síndrome: Un estudio reciente de 1.075 niños a los que se les había diagnosticado MIS-C mostró que tres cuartas partes habían sido originalmente asintomáticas.

Pero hay motivos para esperar que este síndrome no cause efectos a largo plazo en los pacientes, sintomáticos o no. Farooqi fue el autor principal de un estudio reciente de 45 pacientes pediátricos que demostró que sus problemas cardíacos -que iban desde válvulas con fugas hasta arterias coronarias agrandadas- se resolvieron en su mayoría en seis meses.

“Eso es tranquilizador”, dice Farooqi. Aun así, recomienda realizar resonancias magnéticas de seguimiento incluso a los pacientes cuyos problemas cardíacos parecen haberse resuelto para asegurarse de que no hay daños a largo plazo, como cicatrices. También dice que es “realmente razonable” tener cuidado con las infecciones asintomáticas y anima a los padres a que hagan evaluar a sus hijos si tienen algún síntoma persistente, incluso si la infección original era leve o asintomática.

“Lo importante es que ahora mismo no podemos decir que no hay consecuencias”, dice.

Pide más estudios
Los científicos advierten que todavía hay mucho que no sabemos sobre el daño potencial de las infecciones asintomáticas. Muchos han reclamado estudios más rigurosos para llegar al fondo de los efectos a largo plazo de las enfermedades asintomáticas, por qué se producen esos efectos y cómo tratarlos.

Rajpal señala que su estudio sólo fue posible porque la conferencia deportiva Big 10 exige que los atletas se sometan a pruebas cada pocos días. Las pruebas periódicas son fundamentales para descubrir los casos asintomáticos, dice, lo que significa que la mayoría de los datos sobre la enfermedad asintomática probablemente provengan de trabajadores sanitarios, atletas y otros lugares de trabajo con protocolos de pruebas estrictos.

Tampoco está claro qué podría causar estos efectos secundarios persistentes. Los científicos plantean la hipótesis de que podría tratarse de una respuesta inflamatoria del sistema inmunitario del organismo que persiste mucho tiempo después de que se haya eliminado la infección. Otros sugieren que podría haber restos del virus persistentes en el cuerpo que siguen desencadenando una reacción inmunitaria meses después de que la infección por COVID-19 haya alcanzado su punto máximo.

“Todo esto es incierto, no está probado, son sólo un montón de teorías”, dice Topol.

Sin embargo, incluso si las infecciones asintomáticas no están vinculadas en altas tasas a la muerte y la hospitalización, Pinto y otros dicen que es importante tener en cuenta que los síntomas prolongados de COVID-19 pueden ser debilitantes para la calidad de vida de un paciente.

“Aunque las personas sobrevivan, no queremos que tengan una enfermedad crónica de por vida”, dice Pinto. “No sabemos lo que esto hace al cuerpo, así que no es algo con lo que querría arriesgarme”.

El resultado final
Con tanto desconocimiento sobre los efectos a largo plazo del COVID-19 asintomático, los científicos insisten en que es mejor pecar de precavidos.

“El impacto total puede tardar años en manifestarse”, afirma Rajpal. Aunque las probabilidades de que un individuo con infección asintomática tenga un resultado realmente malo son escasas, señala que la alta tasa de infecciones que se mantiene significa que más personas van a sufrir.

“Incluso las cosas raras pueden afectar a mucha gente”, dice. “Desde el punto de vista de la salud pública, si se puede reducir el número de personas que contraen esta infección, se reducirá el número de personas que tienen resultados graves”.

Parker está de acuerdo y añade que es especialmente importante prevenir la infección ahora que la variante Delta, más transmisible, provoca un aumento de los casos y las hospitalizaciones en todo el país.

“Hemos tenido un avance asombroso en cuanto al rápido desarrollo de vacunas eficaces y seguras”, afirma. Aunque Parker y otros científicos siguen sin conocer los efectos sobre la salud del COVID-19 asintomático, “sabemos que las vacunas son seguras y eficaces y están disponibles”.

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